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"La perte de Falcon est intervenue durant les opérations de remplissage des réservoirs" (SpaceX)

Une fusée Falcon 9 de SpaceX a explosé sur la rampe de lancement jeudi à Cap Canaveral en Floride lors d'un essai au sol, détruisant l'engin ainsi que le satellite israélien Amos 6 devant être placé en orbite samedi matin, a indiqué un porte-parole de la société américaine dans un courriel. Aucune victime n'est à déplorer.

"SpaceX peut confirmer que lors des préparatifs pour un essai statique de mise à feu des moteurs, une anomalie s'est produite qui a résulté dans la perte du véhicule et de son chargement", a précisé Phil Larson.

"Conformément aux procédures d'usage, le pas de tir a été évacué et personne n'a été blessé", a-t-il ajouté.

Falcon devait lancer le satellite israélien de communication Amos-6 tôt vendredi, qui devait servir à Facebook pour développer l'accès Internet en Afrique.

Le directeur de l’agence spatiale d’Israël, Yitzhak Ben Yisrael, a confirmé que le satellite de communications Amos 6 a été détruit lors de l’explosion.

"La perte de Falcon est intervenue durant les opérations de remplissage des réservoirs", a tweeté le patron de SpaceX, dont les récents succès avaient bousculé le secteur spatial.

"L'origine (de l'explosion) se situe autour du réservoir d'oxygène de l'étage supérieur. Cause pour le moment inconnue", a ajouté Elon Musk, qui a fondé SpaceX en 2002.

Les images d'une vidéo montrent une violente explosion au niveau du deuxième étage de la fusée où se trouvait le satellite, suivie d'un gigantesque embrasement.

Falcon 9 devait lancer le satellite de télécommunications Amos-6, qui aurait été le plus lourd jamais mis sur orbite par SpaceX avec ses 5,5 tonnes. Un des ses canaux devait être utilisé par Facebook.

"Alors que je suis ici en Afrique, je suis très déçu d'apprendre que le lancement raté de SpaceX a détruit notre satellite, qui aurait pu offrir une connexion à tant d'entrepreneurs et à tout le monde à travers le continent", a regretté le patron-fondateur du réseau social Mark Zuckerberg sur sa page Facebook.

L'opérateur français Eutelsat a également regretté la perte de Amos-6, détenu par Spacecom. Eutelsat avait signé un partenariat avec Facebook pour louer une bande du satellite couvrant l'Afrique subsaharienne. L'entreprise française s'est engagée à poursuivre le développement du haut débit sur ce continent.

Une série de succès

SpaceX avait connu un premier revers le 28 juin 2015 avec l'explosion de Falcon 9 peu après son décollage de Floride lors du lancement de sa capsule Dragon vers la Station spatiale internationale (ISS) pour une mission d'approvisionnement.

C'était le premier accident de sa fusée après 18 vols réussis. L'entreprise a signé un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa pour 12 missions d'approvisionnement de l'ISS. Elle en a déjà réalisé la moitié.

Cet incident de jeudi "est clairement un nouveau revers", a jugé l'expert John Logsdon, ancien directeur du Space Policy Institute à l'Université George Washington.

Mais il a estimé qu'il était "beaucoup trop tôt pour déterminer son ampleur et le délai nécessaire avant que SpaceX reprenne ses vols".

Cependant il est certain que les prochains lancements seront retardés, le temps de déterminer la cause du problème. Avant cette explosion, SpaceX prévoyait six lancements d'ici janvier, dont un vers l'ISS pour sa capsule d'approvisionnement Dragon.

Ce nouvel accroc intervient alors que SpaceX restait sur une série de plusieurs succès.

En décembre dernier, la société SpaceX avait réussi à faire décoller une fusée Falcon 9, et a envoyé 11 satellites en orbite autour de la Terre.

Elle avait par ailleurs fait revenir le premier étage de son lanceur sur Terre, une opération inédite.

(Avec agences)

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