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Dans le désert israélien, la résurrection de dattiers vieux de 2.000 ans

AFP

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Sarah Sallon (à droite) et une employée du kibboutz transplantent dans le sol du désert du Néguev un palmier femelle cultivé à partir de graines vieilles de 2.000 ans dans le sud d'Israël, le 27 septembre 2021
Emmanuel DUNAND / AFPSarah Sallon (à droite) et une employée du kibboutz transplantent dans le sol du désert du Néguev un palmier femelle cultivé à partir de graines vieilles de 2.000 ans dans le sud d'Israël, le 27 septembre 2021

"L'environnement unique de la mer Morte a contribué à préserver les graines"

La scientifique Sarah Sallon a dû redoubler d'efforts de persuasion pour obtenir de vieilles graines jalousement conservées par des archéologues. Mais son intuition était bonne: les graines ont germé et fait renaître des dattiers vieux de 2.000 ans.

C'est à la pointe sud d'Israël, en plein désert, que l'on déguste des dattes d'une variété que l'on croyait longtemps disparue, fruits du palmier de Judée.

Tout a commencé en 2004, lorsque Sarah Sallon, médecin britanno-israélienne reconvertie en botaniste, a frappé à la porte du département d'archéologie botanique de l'université israélienne Bar Ilan. 

Inspirée par des lectures sur des semences de lotus vieilles de 500 ans retrouvées en Chine et ayant germé, elle a voulu acquérir quelques graines de palmiers de Judée soigneusement consignées après leur découverte dans les années 1960 sous des débris à Massada, citadelle construite par le roi Hérode (Ier siècle avant J.C.) en surplomb de la mer Morte.

"C'est impossible"

Elle a obtenu cinq de ces "antiquités botaniques", sur une collection de milliers de graines, puis est allée trouver Elaine Solowey, spécialiste d'agriculture durable, dans le kibboutz Ketura, près de la frontière avec la Jordanie.

"Elle m'a dit: +ces graines viennent de Massada. Essaie de les faire germer+", relate Mme Solowey. "Je lui ai demandé de quand elles dataient, elle m'a dit 2.000 ans. Je lui ai répondu que c'était impossible".

Après quelques mois de réflexion sur la bonne manière de s'y prendre, Elaine Solowey a hydraté et planté les graines, utilisant de l'engrais à base d'enzyme mais écartant tout produit chimique.

Sur l'ardoise de sa serre où elle cultive des dizaines de plantes, chaque visite était conclue par la mention "rien à signaler".

Eclosion

En mars 2005, elle aperçoit un petit pot qui commence à craquer. "Je n'en croyais pas mes yeux", raconte Mme Solowey, la tête recouverte d'une casquette à l'effigie du premier dattier "ressuscité", surnommé Methuselah (Mathusalem) en référence au personnage biblique connu pour sa longévité.

"Seulement à ce moment-là j'ai commencé à vraiment en prendre soin. Je n'en avais pas compris l'importance", reconnaît celle qui avait sous les yeux la plus ancienne graine germée au monde, ayant fait son entrée dans le livre Guinness des records.

Sur les cinq graines données par l'université, seule celle-ci s'est développée. Deux avaient été gardées pour des recherches scientifiques, permettant grâce à la datation radiocarbone d'en confirmer l'ancienneté.

Planté en 2011, Methuselah était un pied mâle. Sarah Sallon est partie en quête d'autres graines et en a obtenu une trentaine, découverte dans des caves du désert de Judée, dont Qumrân, célèbre pour les manuscrits de la mer Morte qui y ont été retrouvés.

Pour la scientifique, "l'environnement unique de la mer Morte a contribué à préserver les graines, non seulement en raison de l'aridité mais aussi de l'atmosphère, à 400 mètres au-dessous du niveau de la mer, qui y est la plus dense au monde".

L'une des graines a germé en un plant femelle, baptisé "Hannah" et transplanté en 2019. Dès l'année suivante, "Hannah" livre ses premières dattes. 

Puis au mois d'août dernier, une récolte abondante: 800 dattes marron clair, légèrement sèches mais au délicat goût de miel, dont quelques-unes seront mises en vente prochainement.